Kwetsbare meisjes in Zuid-Soedan

De crisis in Zuid-Soedan heeft het leven gekost aan duizenden mensen en meer dan een miljoen mensen zijn op de vlucht geslagen. Bijna vijf miljoen mensen hebben dringend humanitaire hulp nodig als gevolg van het etnische geweld dat in december vorig jaar is opgelaaid. Dit gebeurde nadat President Salva Kiir zijn vice-President Riek Machar beschuldigde van het voorbereiden van een coup.

Het is juist de jonge generatie van ’s werelds jongste natie die het hardst geraakt wordt door deze crisis. Hen was een beter leven beloofd met de onafhankelijkheid van het Noorden drie jaar geleden, maar deze beloftes zijn nog niet ingelost. De VN rapporteert zware schendingen van de mensen- en kinderrechten, zoals etnische moord, verkrachting, vergeldingsaanvallen en het op grote schaal doelbewust aanvallen op kinderen.

Kinderen groeien op in vluchtelingenkampen, waar ze te maken krijgen met nieuwe problemen. Amper bekomen van hun angstige vlucht en met de verse herinneringen van geweld, kunnen ze zich nog steeds niet veilig voelen. De omstandigheden zijn ongenadig: de aankomende hongersnood en de cholera-uitbraak bedreigen hun jonge leven en de voorzieningen in de kampen zijn ontoereikend. Zeker nu de zware moessonregens veel wegen onbegaanbaar maken voor het transport van hulpgoederen.

Naast noodhulp om een hongersnood te voorkomen en de uitbraak van cholera tegen te gaan, moet ook onderwijs en bescherming van Zuid Soedanese kinderen een prioriteit blijven, stelt kinderrechtenorganisatie Save the Children. Voor veel kinderen – en dan vooral voor meisjes – is onderwijs geen prioriteit. Hun moeders hebben hen nodig om mee te helpen in het huishouden of om op de kinderen te passen, terwijl moeders voor voedsel en schoon drinkwater zorgen. Meisjes voelen zich onveilig omdat de verhalen over aanrandingen, misbruik, verkrachting en zelfs moord aanzwellen. Uit getuigenverklaringen blijkt dat vooral het halen van hout in het bos levensgevaarlijk is. Jonge meisjes in de huwbare leeftijd – ook al zijn ze nog maar 14 of 15 jaar oud – zijn zich sterk bewust van het feit dat zij het meest kwetsbaar zijn.

Zij staan in met middelpunt van de door vrouwen gedomineerde gemeenschappen. Ze spelen een sleutelrol in het dagelijks leven, want ze zijn in hoge mate verantwoordelijk voor het huishouden en de opvoeding van hun broertjes en zusjes. Ze zijn bovendien de nieuwe generatie vrouwen en toekomstige moeders van een nieuwe generatie kinderen die de toekomst voor Zuid Soedan moeten vormgeven.

Fotograaf Chris de Bode fotografeerde deze meisjes in opdracht van Save the Children in hun kwetsbaarheid en tegelijkertijd hun kracht. De deken symboliseert de bescherming die deze meisjes nodig hebben. Deze wordt vastgehouden door mensen die een rol spelen in hun dagelijks leven. Buiten deze beschermde zone is het onveilig, want de angst voor (seksueel) misbruik en vooral de angst voor een toekomst zonder veiligheid, vrede en de kans om de toekomst zelf vorm te geven, overheerst.

Save the Children biedt meisjes de bescherming die ze hard nodig hebben. In veilige opvangplekken en tijdelijke scholen kunnen ze terecht om hun verhalen te delen, zich weer kind te voelen en te leren. Gemeenschapswerkers identificeren kwetsbare gezinnen, zoals kinderen die opgroeien zonder ouders of gezinnen bestaand uit alleen vrouwen en meisjes, en zorgen voor extra bescherming en ondersteuning.